Estamos a punto de presenciar el despegue de la misión más ambiciosa hasta la fecha para estudiar gas gigante del sistema solar. La Agencia Espacial Europea (ESA) ultima los preparativos para el lanzamiento de la misión JUICE: una nave espacial que este jueves saldrá de su planeta madre, iniciará su viaje de nueve años rumbo a Júpiter y, una vez allí, se dedicará a buscar trazas de vida en las lunas heladas del planeta. The mission despegará a bordo del cohete europeo Ariane 5 desde el puerto espacial de la Guayana Francesa. Su lanzamiento está previsto para a las 14:15 (hora peninsular española).

hace más de una década que los cientificos trabajan en el diseño de esta mision espacial. Sí que Júpiter, pesa a ser el planeta más grande de nuestro vecindario, sigue estando rodeado de enormes misterios. El hueso los acertijos más importantes se centran en sus lunas: unos cuerpos celestes recuperados de hielo que, según apuntan algunos estudios, podrían estar recuperados por grandes océanos (y si hay suerte, podrían hasta albergar algunas trazas de vida). El viaje de JUICE se centrará, sobre todo, en el análisis de los satélites más fascinantes de Júpiter: Ganímedes (la luna mas grande del sistema solar), llamante (una de las más antiguas) y Europa (descubierto por Galileo en 1610).

La nave espacial sobrevolará los satélites Ganímedes, Calisto y Europa

La sonda europea se dispone a analizar este intrigante rincón del universo con un arsenal de herramientas cientificas de ultima generacion. La nave tiene instrumentos de alta precisión para, por ejemplo, fotografiar en todo lujo de detalle la superficie de estos cuerpos celestes, radiografiar su atmosfera y estudiar su campo magnetico. Estas herramientas han sido ideadas y desarrolladas por equipos internacionales de científicos. España, a través de la Instituto de Astrofísica de Andalucía, Ja contribución al diseño de dos de estos instrumentos. Asimismo, en el diseño de la misión también se ha contactado con la participación de investigadores españoles de la Universidad del País Vasco y del Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA).

Horario de la misión

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El plan de la misión es el siguiente. Tras abandonar su planeta madre, esta nave espacial viajará colgante años por el espacio. Llegará a Júpiter alrededor del 2032. Desde ahí, orbitará el gigante gaseoso Durante unos cuatro años (tiempo suficiente para recorrer su diámetro unas 66 veces). Durante esta etapa estudio alrededor de la atmósfera del planetaEL anillos que lo rodean allá su impresionante constelación de lunas. La sonda también tiene pronóstico sobrevolar dos el satélite Europa, 21 veces Calisto y 20 más a Ganímedes. Al final de la misión, si se permite el combustible, JUICE intentará alcanzar más superficie del planeta. Finalmente, hacia 2035, la misión acabará sus días estrellándose contra el suelo helado de una de las lunas.

Los resultados de esta misión no solo permitirán oye más (y mejor) ‘qué aire se respira’ en un gigantesco planeta gaseoso ubicado a 750 millones de nuestro sol. Según explican los impulsores de este proyecto científico europeo, el estudio de Jupiter permitirá vislumbrar cómo podrían ser los otros gigantes gaseosos descubiertos alrededor de millas de estrellas cosmos de nuestro. Por supuesto, se estima que la gran mayoría de los exoplanetas descubiertos hasta la fecha son mundos gaseosos como Júpiter y también tienen varias lunas heladas a su alrededor. Al menos sobre el papel, si entendemos cómo funciona uno de estos sistemas podemos extrapolar esta imagen a otros mundos lejanos.