Surat, India.- Los diamantes brillan igualmente, pero existen diferencias importantes: las gemas extraídas de forma natural tienen más de mil millones de años, mientras que las piedras cultivadas en laboratorio son nuevas y cuestan menos de la mitad.

Las gemas sintéticas están transformando el mercado mundial de diamantes valorado en 89.000 millones de dólares, especialmente en la ciudad de Surat, en el oeste de la India, donde se cortan y pulen el 90% de los diamantes del mundo.

En el laboratorio de Smit Patel, se colocan “semillas” de diamantes de cristal en reactores que imitan la presión extrema bajo tierra.

“Cuando el cliente lo ve, se vende. Este es el futuro”, afirma Patel, director de Greenlab Diamonds y tercera generación de su familia en el negocio de los diamantes.

De la semilla a la gema, a su equipo le lleva menos de ocho semanas producir un diamante indistinguible de uno extraído.

«Es el mismo producto, la misma química, las mismas propiedades ópticas», dijo Patel.

– Gas, calor, presión –

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El valor de las exportaciones de diamantes sintéticos de la India triplicó entre 2019 y 2022, mientras que los volúmenes exportados aumentaron un 25% entre abril y octubre de 2023, según datos de la industria.

«En volumen hemos crecido un 400% interanual», dijo Patel a la AFP.

Los reactores en laboratorios como el de Patel están cargados con gases de dióxido de carbono, como el metano, y el cristal crece bajo el calor y la presión.

Los diamantes en bruto se llevan a otra instalación donde cientos de trabajadores diseñan, cortan y pulen las piedras.

La cuota de mercado de las gemas sintéticas creció, en valor, del 3,5% en 2018 al 18,5% en 2023, explicó a la AFP el analista del sector Paul Zimnisky. Agregó que este año podría llegar al 20%.

Esto ha aumentado la presión sobre una industria golpeada por la inestabilidad geopolítica y la caída de la demanda.

– Piedras “limpias” –

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Los diamantes sintéticos se desarrollaron en la década de 1950, pero requirieron avances tecnológicos para ser comercialmente viables, lo que era posible hace menos de una década.

Los productores argumentan que sus gemas generan menos carbono, aunque persisten dudas de que el proceso de producción que consume mucha energía sea mejor para el medio ambiente.

Patel dice que su laboratorio utiliza energía solar de la red local, aunque otros obtienen su electricidad de generadores alimentados con carbón.

Los vendedores de diamantes extraídos afirman que los “diamantes de zonas conflictivas” están fuera del mercado gracias al Proceso de certificación de Kimberley, pero los productores sintéticos subrayan que sus instalaciones garantizan un historial limpio.

Los llamados diamantes de conflicto provienen de zonas de conflicto donde las milicias intentan utilizarlos para financiar sus actividades.

Estas garantías ambientales y humanitarias han ayudado a que las piedras sintéticas sean populares en los anillos de compromiso.

– «Tormenta perfecta» –

Los fabricantes indios de diamantes exportaron 4,04 millones de quilates entre abril y octubre de 2023, un aumento interanual del 42%, según el Consejo de Promoción de Exportaciones de Joyas y Gemas de la India (GJEPC).

Por el contrario, las empresas indias de diamantes naturales registraron una caída de más del 25%, hasta 11,3 millones de quilates, en el mismo período.

La venta de diamantes naturales creció con los confinamientos durante la pandemia de Covid-19, pero después la demanda disminuyó.

Con esto, las grandes empresas se quedaron con inventarios excesivos.

Ajesh Mehta de D.Navinchandra Exports, cuyo grupo es uno de los compradores autorizados del gigante de los diamantes De Beers Group, lo calificó como la peor caída en sus 30 años de carrera.

Además de la competencia de los diamantes sintéticos, el mercado se vio afectado por la desaceleración económica en los mercados estadounidense y chino, así como por el exceso de oferta.

– Sin monopolio –

La industria de los laboratorios también tiene sus problemas.

La oferta se disparó y los precios cayeron drásticamente. Los precios mayoristas disminuyeron un 58% en 2023, según el análisis de Golan.

Los comerciantes de Surat dijeron a la AFP que el precio de una piedra pulida de un quilate cayó de 2.400 dólares en 2022 a poco más de 1.000 dólares en 2023.

WD Lab Grown Diamonds, el segundo mayor productor de diamantes cultivados en laboratorio de Estados Unidos, se declaró en quiebra en octubre.

Pero Patel sostiene que la caída de los precios impulsará la demanda.

«Sabíamos que los precios caerían porque no existe ningún monopolio en esta industria», explicó.

Los clientes de una joyería de Mumbai están de acuerdo con él.

«Un diamante extraído es cinco veces más caro», afirma Lekha Prabhakar, de 29 años.

“Si quieres algo para usar todos los días (…) un diamante sintético funciona”. AFP